El síndrome de Down en los perros

Cualquiera que haya pasado el suficiente tiempo interactuando con perros conoce las similitudes existentes entre la especie canina y la humana. Quizás incluso podríamos asegurar que las personas no seríamos iguales sin los perros y viceversa. Lo que hace que la asociación humano-perro sea tan perfecta es una combinación única de semejanzas y diferencias.

Pero a veces nuestras similitudes tienen un lado oscuro, como en el caso de las enfermedades que afectan tanto a los perros como a las personas. Estas incluyen ciertos tipos de cáncer, la diabetes, epilepsia y la insuficiencia cardíaca congestiva, por nombrar sólo algunas. El síndrome de Down es una anormalidad cromosómica común en las personas. La pregunta que sigue naturalmente es ¿pueden los perros tener síndrome de Down?

¿Qué es el síndrome de Down?

Para responder a la pregunta anterior, primero tenemos que entender qué es el síndrome de Down. La Sociedad Nacional del Síndrome de Down proporciona una buena explicación:

En cada célula del cuerpo humano hay un núcleo, donde se almacena el material genético. Los genes llevan los códigos de los que dependen todos nuestros rasgos heredados y están agrupados a lo largo de estructuras parecidas a varillas llamadas cromosomas. Típicamente, el núcleo de cada célula contiene 23 pares de cromosomas, la mitad de los cuales se heredan de cada padre. El síndrome de Down se produce cuando un individuo tiene una copia extra total o parcial del cromosoma 21.

¿Cuáles son los síntomas del síndrome de Down?

La presencia de este material genético extra puede tener una amplia gama de efectos. Las personas con síndrome de Down tienen algún grado de deficiencia intelectual, pero esto puede variar ampliamente entre los individuos. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, algunas de las características físicas comunes del síndrome de Down incluyen:

  • Una cara aplastada, especialmente el puente de la nariz.
  • Ojos en forma de almendra que se inclinan hacia arriba.
  • Un cuello corto.
  • Orejas pequeñas.
  • Una lengua que tiende a salir de la boca.
  • Pequeñas manchas blancas en el iris (parte coloreada) del ojo.
  • Manos y pies pequeños.
  • Una sola línea en la palma de la mano (pliegue palmar).
  • Pequeños dedos meñiques que a veces se curvan hacia el pulgar.
  • Poco masa muscular y articulaciones débiles.
  • Estatura por debajo de la media tanto en niños como en los adultos.

Las personas con síndrome de Down también pueden tener una serie de problemas médicos. Estos son los más comunes:

  • Pérdida de audición (hasta el 75% de las personas con síndrome de Down pueden verse afectadas).
  • Apnea del sueño. Es una condición en la que la respiración de la persona se detiene temporalmente mientras duerme (entre el 50 y el 75%).
  • Infecciones de oído (entre el 50 y el 70%).
  • Enfermedades oculares (hasta el 60%), como cataratas y problemas oculares que requieren gafas.
  • Defectos cardíacos congénitos (50%).

¿Pueden los perros tener síndrome de Down?

Determinar si los perros pueden tener síndrome de Down depende de cómo se plantee la pregunta. En humanos, la incidencia del síndrome de Down es aproximadamente de un caso por cada 700 nacimientos. No se puede decir lo mismo de los perros. Si el síndrome de Down se presenta en los perros, es una circunstancia mucho mas extraña.

Genéticamente, los perros y las personas tienen muchas similitudes pero obviamente existen importantes diferencias. Por ejemplo, las personas tienen 23 pares de cromosomas mientras que los perros tienen 39. Por lo tanto, la duplicación de todo o parte del cromosoma 21 tendría efectos diferentes en las dos especies. Sin embargo, es interesante que los científicos estén utilizando ratones genéticamente modificados como modelos animales en la investigación del síndrome de Down. Estos ratones llevan una porción extra de su cromosoma 16, que lleva información genética similar a la incluida en el cromosoma 21 humano. El resultado es un ratón que posee algunas características similares a las del síndrome de Down humano. Sin embargo, hay que tener en cuenta que no se trata de ratones naturales, sino que han sido manipulados genéticamente.

Incluso ampliando la definición del síndrome de Down canino para incluir cualquier duplicación genética que resulte en anormalidades clínicas similares a las observadas en personas con síndrome de Down, no se ha podido encontrar características parecidas en los perros. Hay tres explicaciones posibles:

  • Estos tipos de anomalías cromosómicas suelen provocar la muerte prematura de los perros.
  • Las pruebas genéticas necesarias para identificar a los perros con síndrome de Down simplemente no se hacen.
  • La afección realmente no existe en los perros.

El síndrome de Down, como tál, no existe o no ha podido ser descubierto en los perros.

Características que asemejan al síndrome de Down en los perros

Por otro lado, hay características congénitas o de desarrollo que se diagnostican rutinariamente en perros y que tienen algunas similitudes clínicas con el síndrome de Down. El hipotiroidismo congénito es un buen ejemplo. Es causado por niveles bajos o ausentes de la hormona tiroidea al nacer y en las primeras etapas de la vida, lo que provoca anomalías como las siguientes:

  • El crecimiento lento eventualmente resulta en una pequeña estatura.
  • Cabeza ancha.
  • Lengua grande y saliente.
  • Miembros cortos.
  • Anormal marcha.
  • Pobre tono muscular.
  • Torpeza mental.
  • Retraso en la apertura de los ojos y los oídos.
  • Retraso en la erupción de los dientes.

Otras señales que pueden ser confundidas con el síndrome de Down en los perros incluyen el enanismo de la pituitaria, la hidrocefalia congénita, la deficiencia de hormonas de crecimiento, y la derivación portosistémica.

Si cree que su perro podría tener rasgos similares con el síndrome de Down, hable con su veterinario. Él o ella podrá realizar un diagnóstico apropiado y hacer las recomendaciones de tratamiento necesarias una vez que el diagnóstico sea firme.

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