¿Cómo es de común el herpes en los perros?

Cuando escucha la palabra «herpes», la mayoría de la gente piensa automáticamente en la versión humana de la enfermedad. Más específicamente, piensan en el virus del herpes simple, que viene en dos formas: VHS-1 y VHS-2. Aunque esto domina nuestra atención, la familia de los virus del herpes es mucho más grande y afecta a muchos animales, incluyendo perros y gatos.

Los síntomas causados por los diferentes tipos de herpes son variados. En los humanos, es responsable de un amplio grupo de enfermedades, desde el herpes zóster y el Epstein-Barr hasta las lesiones orales o genitales.

En los gatos, el virus del herpes es una causa importante de infección de las vías respiratorias superiores. Y en el perro, se conoce como la enfermedad reproductiva que conduce al síndrome del cachorro que se desvanece.

¿Es muy común el virus del herpes canino?

Este virus en sí es muy común en los caninos. Se estima que su prevalencia en la población es de alrededor del 70%, pero esto no significa que la mayoría de los perros muestren signos de enfermedad.

Como la mayoría de los herpesvirus, después del período inicial el virus se vuelve latente en el cuerpo y el perro parece no estar afectado externamente.

¿Qué grupo de edad es el más afectado por el herpes canino?

El grupo de edad más afectado es el de los cachorros muy jóvenes de entre 1 y 3 semanas de edad. De hecho, el virus del herpes canino es la principal causa de muerte en los cachorros recién nacidos.

Sin embargo, pueden infectarse los perros de cualquier, aunque los signos en los perros maduros suelen ser inexistentes o leves en comparación con lo que se ve en los cachorros.

¿Cómo se transmite?

Un perro se infecta al entrar en contacto con las secreciones orales, nasales o vaginales de un perro afectado. A diferencia de otros virus, como el parvo, que es muy resistente en el ambiente, el herpes es relativamente inestable fuera del huésped, por lo que se requiere un contacto cercano para su transmisión.

Los cachorros pueden estar infectados en el útero o al nacer. El virus se replica en la mucosa de la cavidad oral y la garganta y entra en el torrente sanguíneo desde allí.

¿Cuáles son los síntomas del herpes canino?

El síntoma más grave, la muerte súbita, se produce con mayor frecuencia en los cachorros jóvenes de una a tres semanas de edad. Sin embargo, esto se ha visto en cachorros de hasta seis meses de edad cuyos sistemas inmunológicos aún no están completamente maduros. En estos casos, los cachorros se presentan con un período muy rápido de enfermedad y muerte, generalmente en menos de un día. Esto puede estar precedido por una variedad de signos clínicos, como letargo, disminución del interés por la lactancia, conjuntivitis, diarrea o lesiones en la piel. Los órganos más afectados son los pulmones, el hígado y los riñones.

En los perros mayores con un sistema inmunológico maduro, el herpesvirus a menudo no causa ningún signo clínico, aunque todavía pueden eliminar el virus e infectar a otros perros. Si se producen signos, esta enfermedad puede presentarse como una infección de las vías respiratorias superiores con síntomas de tos de las perreras. Los perros pueden tener síntomas oculares como conjuntivitis o úlceras corneales. Las perras embarazadas pueden abortar espontáneamente. Una vez que la infección aguda se elimina, el virus permanece latente en el cuerpo y puede ser reactivado por el estrés o por drogas inmunosupresoras.

¿Cómo se diagnostica este virus canino?

El herpes se puede diagnosticar analizando sangre, muestras de tejido o tomando muestras de las membranas mucosas. Desafortunadamente, en los cachorros esta prueba se hace generalmente después de producirse la muerte debido a la rápida aparición de la enfermedad. Como es una de las principales causas de muerte súbita en los recién nacidos, los médicos suelen tener un alto índice de sospecha de herpesvirus antes de confirmarlo mediante las pruebas de diagnóstico.

¿Cómo se trata el herpes en los perros?

No hay cura para el herpes. El tratamiento se limita a la atención de apoyo y al tratamiento sintomático. En los adultos los síntomas suelen ser autolimitados, pero en los cachorros afectados el pronóstico se mantiene en un nivel bajo incluso con tratamiento. En el caso de los cachorros que han estado expuestos pero que no han empezado a mostrar signos clínicos, algunos clínicos pueden recomendar mantenerlos en un entorno calentado y humidificado en el que el virus tenga menos probabilidades de proliferar.

¿Cómo pueden los cuidadores evitar la transmisión del virus del herpes canino?

En Europa existe una vacuna contra el herpesvirus canino, por lo que es conveniente informarse al respecto por medio de un veterinario de confianza, puesto que puede ser una solución a la mayoría de los problemas. Sin embargo, en otros países americanos, aún no ha sido autorizada.

Si una hembra ha estado expuesta al virus antes del embarazo, tendrá anticuerpos en su sangre que se transmiten a los cachorros en el calostro. Estos cachorros pueden seguir infectados con el virus pero no se enferman. El mayor riesgo para las camadas es cuando la exposición se produce por primera vez en las tres semanas anteriores al nacimiento hasta las tres semanas posteriores al mismo. Por esta razón, las perras embarazadas deben ser aisladas de otras perras durante ese período de seis semanas.

Cualquier persona que entre en contacto con la perra embarazada debe tener cuidado con sus protocolos de desinfección para mantener a los cachorros a salvo. El virus se destruye rápidamente en el medio ambiente mediante el uso de desinfectantes, por lo que el mantenimiento de un protocolo de limpieza es una parte importante de la gestión de la salud.

Una vez que has visto a una camada afectada por el síndrome del cachorro que se desvanece, nunca lo olvidas. Es una enfermedad terrible que deja a los dueños de los cachorros y a los veterinarios sintiéndose indefensos. Afortunadamente, muchos casos pueden prevenirse con la previsión y el manejo de las perras embarazadas, así que con suerte nunca será una enfermedad de la que tenga que ser testigo.

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